Susan Finley regresó a su trabajo en una tienda Walmart en Grand Junction, Colorado, después de tener que llamar por enfermedad porque se estaba recuperando de una neumonía.

El día que regresó, la mujer de 53 años recibió su premio de “asociado de diez años”, y fue despedida simultáneamente, según su familia.

Había tomado un día más de lo permitido por Walmart.

Después de perder su trabajo en mayo de 2016, Finley también perdió su cobertura de seguro de salud y luchó por encontrar un nuevo trabajo. Tres meses después, Finley fue encontrada muerta en su departamento después de evitar ir a ver a un médico por síntomas parecidos a la gripe.

«Mis abuelos pasaron a verla y no pudieron entrar a su departamento», dijo su hijo Cameron Finley a The Guardian. “Obtuvieron al propietario para abrirlo, entraron y descubrieron que ella había fallecido. Fue una completa sorpresa para todos. Simplemente salió de la nada.”

“Apenas estaba sobreviviendo e intentando no ser desalojada. Tuvo lo que parecía un resfriado o gripe, no fue al médico por temor a gastar dinero que no tenía, y como consecuencia falleció».

Cuando se le preguntó acerca de que Finley perdiera su trabajo, Walmart se negó a comentar, diciendo que los archivos de personal de 2016 habían sido trasladados fuera del sitio.

Finley es uno de los millones de estadounidenses que cada año evitan el tratamiento médico debido a los costos.

Según una encuesta realizada en diciembre de 2019 por Gallup, el 25% de los estadounidenses dicen que ellos o un miembro de su familia han retrasado el tratamiento médico por una enfermedad grave debido a los costos de la atención, y un 8% adicional informa que retrasan el tratamiento médico por enfermedades menos graves.

Un estudio realizado por la Sociedad Estadounidense del Cáncer en mayo de 2019 encontró que el 56% de los adultos en Estados Unidos informan que tienen al menos dificultad con financiar sus gastos médicos, y los investigadores advirtieron que es probable que el problema empeore a menos que se tomen medidas.

El Dr. Robin Yabroff, autor principal del estudio de la American Cancer Society, dijo que la encuesta de Gallup del mes pasado que encontró que el 25% de los estadounidenses estaban retrasando la atención fue «consistente con numerosos otros estudios que documentan que muchos en los Estados Unidos tienen problemas para pagar las facturas médicas».

Estados Unidos es el país que más gasta en atención médica

A pesar de que millones de estadounidenses retrasan el tratamiento médico debido a los costos, EE. UU. gasta más en atención médica que cualquier nación desarrollada en el mundo, mientras cubren a menos personas y logran peores resultados generales de salud.

Un análisis de 2017 encontró que Estados Unidos ocupa el puesto 24 a nivel mundial en el logro de los objetivos de salud establecidos por las Naciones Unidas. En 2018, se gastaron 3.65 billones de dólares en atención médica en los Estados Unidos, y se proyecta que estos costos crecerán a una tasa anual de 5.5% durante la próxima década.

Los altos costos de atención médica están causando que los estadounidenses se enfermen por retrasar, evitar o suspender el tratamiento médico.

Anamaria Markle, de Port Murray, Nueva Jersey, fue diagnosticada con cáncer de ovario en etapa tres en 2017. Empleada durante casi 20 años en la misma firma, su familia dice que su empleador la despidió después del diagnóstico, con un año de cobertura de seguro médico y de indemnización.

Cuando finalizó la cobertura del seguro, Markle tuvo problemas para pagar la cobertura a través de Cobra (un programa de seguro de salud para empleados que pierden su trabajo o tienen una reducción en las horas de trabajo), gastos adicionales, copagos (una tarifa por adelantado, de su bolsillo, para servicio médico) y deudas médicas no cubiertas por el seguro.

Laura Valderrama, la hija de Markle, dijo: «No era financieramente sostenible seguir pagando a Cobra de su bolsillo. Además de las primas, aún tiene que pagar las facturas. Seguimos recibiendo muchas facturas por cirugías, quimioterapia, todos estos tratamientos, todas estas facturas seguían llegando”.

Markle decidió dejar de recibir tratamiento médico debido al aumento de los costos y la deuda, y falleció en septiembre de 2018 a la edad de 52 años.

«Mi madre estaba constantemente haciendo los cálculos de los costos del tratamiento mientras estaba en declive», dijo Valderrama. “Realmente extraño a mi madre. No debería haber tenido que tomar la decisión de suspender su tratamiento en función de los costos financieros».

Las familias «no deberían tener que tomar estas decisiones»

Un estudio de 2009, realizado por investigadores de la Escuela de Medicina de Harvard, encontró que 45 000 estadounidenses mueren cada año como resultado directo de no tener ninguna cobertura de seguro de salud.

En 2018, 27.8 millones de estadounidenses se quedaron sin seguro médico durante todo el año.

Uno de esos estadounidenses era el padre de Ashley Hudson, quien murió en 2002 debido a una enfermedad hepática no tratada, una enfermedad que no se diagnosticó hasta unas pocas semanas antes de su muerte. Solo se descubrió cuando fue a la sala de emergencias, porque no podía permitirse el lujo de ver a un médico debido a la falta de cobertura de seguro y la incapacidad de pagar el tratamiento de su bolsillo.

Ahora, la madre de Hudson, Sue Olvera, que trabaja en McDonald’s y no tiene cobertura de seguro, enfrenta barreras de costos similares mientras lucha con problemas renales y diabetes tipo 2.

«Ha tenido dolor durante mucho tiempo, pero generalmente no va al médico a menos que se vuelva insoportable porque no puede permitirse el lujo de ir», dijo Ashley Hudson.

La familia está tratando de recaudar dinero a través de GoFundMe para ayudar a cubrir los costos de la cirugía de Olvera para eliminar los cálculos renales a principios de este año. Olvera esperaba estar cubierta por un programa de caridad, pero se le negó y ahora está atrapada con más de 40 000 dólares en deudas médicas.

La atención médica es uno de los temas más polémicos que rodean las elecciones presidenciales de 2020.

Los candidatos demócratas luchan por las políticas para expandir el acceso a la atención médica y reducir los costos, desde el proyecto de ley “Medicare para todos” de Bernie Sanders, que crearía un sistema de salud financiado por el gobierno que brinda cobertura universal a todos los estadounidenses, al tiempo que elimina facturas médicas, deducibles y copagos por sorpresa; a los planes de atención médica que se centran en crear una opción pública bajo la Ley de Cuidado de Salud a Bajo Precio.

Mientras los demócratas debaten soluciones a la crisis de salud de Estados Unidos, la administración Trump está retrasando cualquier plan para derogar la Ley de Asistencia Asequible aprobada por Obama hasta después de las elecciones de 2020.

Varias personas entrevistadas por The Guardian actualmente evitan el tratamiento médico por enfermedades graves o luchan por tratar enfermedades empeoradas, al retrasar la atención médica debido a los costos.

La maestra suplente Gretchen Hess Miller, de 48 años, de Carlisle, Pensilvania, fue diagnosticada con cáncer oral en 2009 durante el embarazo. Se sometió a una cirugía para extirpar el cáncer, pero se supone que debe recibir escaneos anuales para controlar el cáncer, pero no ha recibido uno en cuatro o cinco años porque su familia no puede pagarlo.

«Mi médico me dijo que esta es una forma agresiva de cáncer que volverá algún día y que necesito estar al tanto, pero el deducible y la dificultad para lidiar con el seguro me impiden tenerlo», dijo Hess-Miller.

Anteriormente tuvo que luchar para recibir cobertura porque la atención médica se le niega constantemente: el seguro clasifica la atención oral como dental en lugar de atención médica.

«Tengo niños. Me preocupa nuestro futuro. Quiero estar aquí para ellos”, dijo. «Estamos muy agradecidos de tener un seguro, pero las familias no deberían tener que elegir entre pagar la universidad de mis hijos o pagar una prueba para ver si tengo cáncer. No se debe poner a las personas en condiciones de tomar decisiones como esa».

Amy Keeling, de 51 años, asistente legal en New Hampton, Iowa, evitó ver a un médico durante más de un año debido a los costos de cirugía de su pareja en 2018, por cirugía de triple bypass.

«No me había sentido bien por un tiempo, pero pensé que era de mi edad. En septiembre de 2019, me enfermé de gripe y terminé en la sala de emergencias porque no podía respirar», dijo Keeling.

Le diagnosticaron la enfermedad de Grave, un trastorno autoinmune.

“Si hubiera estado yendo al médico y verificando esto mucho antes, podríamos haber tenido otras alternativas y manejar esto antes de que se volviera tan serio. Estoy en el punto donde la medicación no lo controlará y mi única opción es la cirugía», dijo.

Habiendo sido diagnosticada en 2019, se apresuró a programar su cirugía antes de 2020, cuando se restablecería. Todo mientras su pareja busca declararse en bancarrota porque actualmente tiene alrededor de 40 000 dólares en deudas médicas.

Traducido del orginal de The Guardian

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